お中元やお歳暮の意味や違いは何?どちらかだけでもいいの?

お中元お歳暮違い
毎年、盆と暮れに贈る「お中元」と「お歳暮」ですが、その意味や違いについてご存知ですか?

年に2回の贈答の習慣ですが、どちらか一方だけ贈るのはマナー違反なのでしょうか?

今回は、お中元とお歳暮について詳しくご紹介します。

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お中元やお歳暮の意味は?

日頃お世話になっている方に日頃の感謝の気持ちを込めて贈る「お中元」と「お歳暮」。

お中元は、7月初旬~中旬の期間に、お歳暮は、12月中旬~下旬の期間に贈るのが一般的です。

年に2回日頃の感謝を伝える歴史

1年の盆と暮れの時期に、日頃の感謝を伝える習慣ですが、どうやって生まれたのでしょう?そのルーツは中国にあるとされています。

お中元

中国では昔、1月15日と7月15日、10月15日を「上元、中元、下元」とし、あわせて「三元」と呼んでいました。

それぞれ、上元(1月15日):賜福、中元(7月15日):赦罪、下元(10月15日):解厄としていろいろな行事や祭りが行われてました。

中元は、この日に饗応すれば罪を免れるという道教の教えと、仏教の盂蘭盆会の行事が交じり合い、やがて日本に伝わり、盆の贈答として広まったのです。

また、お中元を目上の人やお世話になった人に贈る風習は、昔の「生盆」や「生身魂」の名残です。

「生盆(いきぼん)」や「生身魂(いきみたま)」とは、生きている祖先である親に対して行うお盆の行事のことで、「今生きていることを喜ぶ」「お互いの無事を祝う」という意味で行われていました。

生盆に子供から親に贈り物をしていた風習が、現在のお中元にも残っているのです。

お歳暮

中国から伝わった「三元」の教えに日本の慣習が交じり受け継がれていくなかで、江戸時代の武士の時代、武士たちは「組合」をつくり、このときにその「組頭」に日頃のお礼を込めて「お歳暮」を贈る事が始まり、次第に贈る範囲も変化し、嫁の両親や本家や家元などにも贈られるなどして盛んになっていったと言われています。

その後、武士だけでなく商人の間にもその習慣が広がり、得意先やお世話になった人に、親戚に・・・と、商人の世界では1年間の親交を感謝する意味から、得意先などに贈答を盛んに行っていたようです。最終的には、庶民の間にも定着していきました。

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本来の先祖を敬う行事が、お世話になった人に尊敬や感謝の気持ちを表わすものへと変化していき、現在のお歳暮として受け継がれています。

お中元とお歳暮の違いは何?

それぞれに、日頃お世話になっている方に日頃の感謝の気持ちを込めて贈るため、基本的にその目的は同じで、これといって特別な違いはありませんが、その季節による多少の意味合いの違いがあります。

お中元は、ちょうど1年の半分の時期でもある7月で、日本では夏の暑さが厳しい季節でもあります。昔は夏の暑い時期に命を落とす方も多く、日頃の感謝とともに、息災を願う意味合いも強いものでした。

また、お歳暮は、新年の時期に相応しく、1年の締めくくりとして最大限の感謝の気持ちを込めるとともに、新しい年もよろしくお願いしますという意味合いも込められることが多くありました。

1年の締めくくりという意味からも、お中元よりもお歳暮のほうに、値段を高く設定したりする傾向があったりもするようです。

お中元とお歳暮 どちらかだけでもいいの?

本来は、お中元を贈るならば、お歳暮も贈るのがマナーとされており、両方とも贈る場合は、お中元よりもお歳暮の方が値段をやや高めに設定して贈るのが一般的です。

お中元とお歳暮、両方贈るのが難しい場合には、1年の締めくくりでもあるお歳暮を贈るようにします。

特に、お中元やお歳暮は、一度贈ると途中で辞めるのは失礼となりますので注意しましょう。

お中元やお歳暮をやめたい場合は?

これまでにお中元やお歳暮を欠かさずに贈っていた相手に対して、突然贈ることをやめてしまうのは勇気がいることです。

ですが、疎遠になってしまっている相手や立場が変わり、本体のお中元の意味が疑問視される場合などには、思い切ってやめてしまっても問題はありません。

逆に、お中元やお歳暮が虚礼になってしまうと、お互いに気兼ねが生じるものです。

「お中元・お歳暮」という形に拘らなくても、感謝や挨拶は違う形や名目でも行えるものです。

唐突に贈ることをやめてしまうことに抵抗がある場合には、「御年賀」などの年に1回のご挨拶に代えたり、「暑中見舞い」「寒中見舞い」などのお手紙での挨拶に代えたり、または何かの折に、手土産を持って挨拶に伺ったり等、形式を変えることを考えてみるのもいいかもしれません。

まとめ

本来の神や先祖を敬う行事が、お世話になった人に尊敬や感謝の気持ちを表わすものへと変化していき、受け継がれてきた現在のお中元やお歳暮。

大切なのは、虚礼にならないことかもしれません。相手があることですので、決して相手が不快な思いをしないよう配慮するよう心掛けましょう。

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